Les cabinets d’avocat musclent leurs équipes de fusions-acquisitions

Les Echos

Les avocats de la place de Paris anticipent l’après-crise et renforcent leurs moyens sur le terrain des fusions et acquisitions, même si, en ce début d’année, l’activité M & A fonctionne toujours au ralenti.

Les cabinets d’avocat s’équipent à marche forcée sur le terrain des fusions-acquisitions (M&A). « Cette pratique est cruciale pour l’après-crise. Le paysage français du droit devrait changer dans les deux à trois ans », anticipe un familier du secteur.

Nouveaux locaux, recrutements, plus grande visibilité sur des dossiers stratégiques, remontée dans les classements…, en deux ans, le cabinet international Allen & Overy est monté en puissance en M&A à Paris, suite au recrutement de Marcus Billam puis de Marc Castagnède. « L’objectif est de figurer dans les trois ans parmi les cinq meilleurs cabinets de la place », rappelle Jean-Claude Rivalland, le « managing partner » du cabinet. Les autres firmes concurrentes ne sont pas en reste. Chez Clifford Chance, Yves Wehrli, le « managing partner », à son tour, a renforcé sa pratique M&A avec l’arrivée de Mathieu Rémy et d’Aline Cardin, issus de Shearman & Sterling. Freshfields Bruckhaus Deringer vient, de son côté, de recruter Hervé Pisani. Un pari de taille aussi pour cette figure reconnue des M&A qui passe dans un environnement culturel bien différent de celui du cabinet français Darrois Villey au sein duquel il a officié pendant dix ans.

Quant au cabinet Linklaters – numéro un des M&A, en France, en 2011 -, il estime aborder avec succès l’ère post-Thierry Vassogne (décédé il y a un an), l’une des quatre stars des fusions-acquisitions et du droit boursier des trente dernières années (avec Jean-Michel Darrois, Jean-Pierre Martel et Jean-François Prat, lui aussi disparu l’an dernier). Mais il n’y a pas que les firmes du « Magic Circle » londonien qui cherchent à s’enraciner en France. Le cabinet d’origine américaine Latham & Watkins vient de recruter Patrick Laporte et Pierre-Louis Cléro, deux anciens de Debevoise & Plimpton. Une entité dont est aussi issu Marc Castagnède, parti chez Allen & Overy.

« Des cabinets ont connu des échecs cuisants avec le recrutement de gens de talent mais aux personnalités destructrices », rappelle un avocat. Les problèmes ? Les ego hypertrophiés et non fédérateurs, les mésententes entre associés sur des questions de pouvoir et d’argent, les paris et pressions sur des individus au final incapables de se muer en « rainmakers », etc. Alors, dans ce paysage très concurrentiel, que dire des cabinets français ? « Bredin Prat est une totale réussite », s’enflamme un avocat d’une firme anglo-saxonne. « En pointe en M&A, il a su régler sa question générationnelle. C’est un cabinet jeune, de grande qualité, doté d’un superbe carnet d’adresses et surtout qui sait faire vivre ensemble des individus à fortes personnalité. » Un défaut tout de même ? « Il n’a pas de réseau », poursuit le même commentateur.

Réseau de « best friends »

Un argument que Didier Martin, le « managing partner » de Bredin Prat, ne reconnaît pas comme tel en invoquant ses partenariats européens privilégiés (avec le britannique Slaughter & May, l’italien Bonnelli Erede Pappalardo, etc.) et son réseau international de « best friends ». Autre cabinet français : Gide Loyrette Nouel, présent sur le terrain des M&A, qui se pose en modèle alternatif à la firme globale et la boutique spécialisée, mais qui vient de réduire sa voilure à l’international. Enfin, le cabinet Darrois Villey qui, curieusement, n’apparaît pas dans les premiers rangs du palmarès M&A Mergermarkets de 2011, mais figure bien entendu dans les premières places des classements cumulés sur plusieurs années. « Darrois Villey est évidemment très actif en M&A. La qualité et la réputation demeurent, mais se pose toujours la question de sa pérennité », entend-on murmurer de façon récurrente, sur la place de Paris.

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